viernes, 25 de noviembre de 2016

Lo que 'Star Trek' tiene de correcto -e incorrecto- sobre la vida extraterrestre

Lo que 'Star Trek' tiene de correcto -e incorrecto- sobre la vida extraterrestre
¿Saludaremos alguna vez a los vulcanos o abrazaremos a los tribbles? Un astrobiólogo explora las últimas ideas sobre las formas que realmente podría tomar la vida extraterrestre.

Por Andrew Fazekas

Michael Dorn (derecha) actuó como el klingon Worf en la franquicia de Star Trek. (Fotografía de archivo AF, Alamy)

Crédito: startrek.com
A través de una ilustre historia de 50 años, los programas de televisión y las películas de Star Trek han introducido al público a algunos de los más famosos extraterrestres de la ficción. Ya se trate de klingons, vulcanos, cardassianos, o tribbles, el universo de Star Trek está lleno de extraterrestres distintos y diversos.

Por ahora, tales civilizaciones exóticas permanecen en el campo de la ciencia ficción. Pero los científicos tienen un montón de ideas acerca de lo que la vida extraterrestre real puede ser, y lo que son nuestras posibilidades de alguna vez descubrir si estamos solos en el universo.
 

En las últimas décadas, los científicos han desarrollado equipos muy sensibles para la búsqueda de otros mundos habitables y para la caza de los saludos de todo el cosmos. Hasta la fecha, los astrónomos han encontrado más de 3.500 planetas fuera de nuestro sistema solar, y calculan que quedan muchos más por descubrir. 

Aún más interesante, hemos encontrado un puñado de planetas que parecen estar en la llamada zona habitable, la región alrededor de una estrella donde la temperatura es la correcta para que exista agua líquida en una superficie planetaria. El agua es un ingrediente clave para la vida tal como la conocemos, y su presencia parece haber impulsado el desarrollo biológico desde el principio. 

"El hecho de que la vida en la Tierra surgiera rápidamente justo después que las condiciones la convirteran en habitable sugiere que esto podría suceder a menudo también en otros sistemas", dice Daniel Apai, un investigador de astronomía y astrobiología en la Universidad de Arizona y en el Instituto de Astrobiología de la NASA. 

"La vida persistió durante cerca de cuatro mil millones de años Tierra y sobrevivió a una variedad de desafíos planetarios, lo que sugiere que es muy difícil 'esterilizar' un planeta, una vez que se toma un punto de apoyo", añade. "Así que es muy probable que la vida sea relativamente común en la galaxia." 

La difusión de semillas 

Si alguna vez encontramos extraterrestres, ¿serían algo parecido a los seres que pueblan Star Trek? Mientras que los escritores han imaginado algunas criaturas muy singulares, desde seres de energía no corporales a las nubes inteligentes, la mayoría de los extraterrestres encontrados por el equipo de la Enterprise han sido formas de vida basadas en el carbono que son demasiado a menudo humanoides. 

La sorprendente similitud entre los humanos y los alienígenas más famosos de la serie, incluyendo a los romulanos, vulcanos y andorianos, ha sido un punto de contención para muchos aficionados en los últimos años. En Star Trek: The Next Generation, los escritores de la franquicia intentaron explicar esta conveniente falta de diversidad biológica mediante una teoría científica real llamada panspermia. 

Los defensores de esta teoría argumentan que la vida en la Tierra pudo haber sido sembrada por microbios resistentes o, al menos, por los ingredientes crudos, tales como los aminoácidos que viajaron hasta aquí a través de cometas o asteroides. Si bien no hay evidencia directa para respaldar esta afirmación, misiones tales como el orbitador Rosetta han encontrado los componentes básicos de la vida en los cometas, y sabemos que los organismos tales como los tardígrados pueden sobrevivir sin protección en el espacio. 

Los científicos también creen que la Tierra primitiva fue bombardeada por meteoritos, que podrían haber entregado un "kit de inicio" para la vida desde alguna parte de la galaxia.

El Capitán Kirk se ocupa de los problemáticos tribbles en Star Trek. (cortesía CBS)

Basándose en el concepto de la panspermia, Star Trek sugirió que una forma de vida humanoide antigua sembró intencionalmente mundos alrededor de la Vía Láctea, creando nuevas especies que asumieron su forma básica. Aunque cada una de estas especies pueden haberse escindido en su propio camino evolutivo, todas ellas son parientes esencialmente perdidas desde hace mucho tiempo. 


Si bien no es un caso para la panspermia, hay pocas posibilidades de que nos vayamos a encontrar formas de vida humanoides en el universo real, argumenta Apai. Algunas teorías sugieren que las condiciones ambientales locales y los eventos evolutivos dejados al azar muy probablemente darán forma al futuro de cualquier forma de vida, por lo que es totalmente única. 

"Si bien hay ejemplos de evolución paralela en la biosfera terrestre, por ejemplo, ojos similares evolucionados en muy diferentes y no relacionadas especies, parece poco probable para mí que nos encontremos con lo que sería vida extraterrestre humanoide", dice Apai. 

¿Es una pequeña galaxia? 

En lugar de ello, dado el único ejemplo que tenemos, algunos investigadores sugieren que la forma más común de la vida a través de la galaxia puede ser lo que es más abundante en la Tierra: los microbios. 

"En la Tierra, sólo tardó un tiempo relativamente breve para que la vida surgiera y llegara a la capacidad de realizar la fotosíntesis, pero tardó miles de millones de años para que los animales complejos surgieran, y la inteligencia y la civilización técnica sólo han estado presentes durante aproximadamente el 0,000001 por ciento del pasado de la Tierra", dice Apai. En otras palabras, la historia de nuestro planeta ha estado dominada por una amplia variedad de vida microscópica. 

También hay una buena probabilidad de que los bloques moleculares básicos que vemos en nuestro mundo sean comunes en todo el universo.

"Teniendo en cuenta la disponibilidad y sus propiedades químicas, es una buena suposición de que el carbono puede ser a menudo la clave en las especies que proporciona la columna vertebral, el andamiaje molecular, para las biomoléculas", dice Apai.

El horta era una forma de vida basada en el silicio en Star Trek. (cortesía CBS)

Aún así, los astrobiólogos están tratando de no estar demasiado centrados en la Tierra para sus teorías sobre la vida extraterrestre, siempre existe la posibilidad de que si nos las arreglamos para encontrar a los extraterrestres, nos encontraremos con criaturas basadas en el silicio como el horta o minerales sensibles como la entidad cristalina.

"Estamos en busca de todo lo que podamos encontrar y tratamos de no excluir ninguna posibilidad que podamos concebir", dice Apai. "Por supuesto, aún estoy seguro de que vamos a estar sorprendidos cuando primero seamos capaces de estudiar la vida extraterrestre."





Modificado por orbitaceromendoza

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